Maple Leafs não tem escolha a não ser procurar substituto para Jake Muzzin

o folhas de bordo são 6-3-3 sem Jake Muzzin no programa desta temporada. Mas não se engane, esta equipe sente falta de Jake Muzzin.

Eles estão piores sem ele, claramente.

“É uma perda difícil para nós. Ele é um jogador muito importante por muitas razões”, disse o técnico dos Leafs, Sheldon Keefe, após a notícia. Ausência indefinida de Muzzin foi anunciado oficialmente.

Muzzin ficará fora pelo menos nos próximos três meses e meio com uma lesão na coluna cervical e provavelmente pelo resto da temporada.

O que torna imperativo que os Leafs encontrem um substituto para ele de uma forma ou de outra. O próprio momento da possibilidade do retorno de Muzzin essencialmente garante isso.

Não será fácil. Defensores do calibre de Muzzin, com seu estilo de jogo musculoso e defensivo particular, são difíceis de encontrar – e caros. (Para adquirir Muzzin em primeiro lugar, os Leafs se separaram com uma escolha de primeira rodada, uma das principais perspectivas do Sean Durzique desde então se tornou um defensor muito contundente, e NHL para a frente Carl Grundstrom.)

Mas os Leafs vão ter que tentar.

O que eles têm internamente sem Muzzin não é suficiente, não para um time tentando ganhar a Copa Stanley. E como o gerente geral dos Leafs, Kyle Dubas, observou na tarde de segunda-feira, não está muito claro se Muzzin poderá retornar nesta temporada.

“Se tivéssemos alguma experiência com esse tipo de coisa”, disse Dubas, referindo-se à lesão no pescoço de Muzzin, que veio de um golpe no Arizona. Clayton Keller no mês passado, “eu me levantava e dava uma resposta clara. Mas devido à natureza da lesão, e porque realmente não temos muita experiência com esse tipo de lesão e você confia mais em outros esportes que não reproduzem exatamente o hóquei, é difícil prever.

Como Dubas observou, este é o segundo “incidente notável” para Muzzin. Teve a cena assustadora no jogo 2 do playoff de 2020 contra Colombo quando Muzzin teve que ser esticado para fora do gelo com a colisão mais recente com Keller.

Muzzin também tinha um longo histórico de problemas nas costas e sofreu duas concussões na última temporada.

Seu corpo sofreu muito.


(John E. Sokolowski/EUA Hoje)

“Não é algo que eu acho que você realmente quer jogar”, disse Dubas. “Temos que fazer o que é certo para sua saúde a longo prazo. Ele é pai de dois filhos pequenos e casado. Temos que ter certeza de que nos damos bem com ele. Por mais importante que ele seja para nós como jogador, sua saúde é primordial.

Muzzin mostrou na primeira rodada do ano passado contra o Tampa o que o torna tão especial e único para os Leafs. Seu oponente mais frequente na série de sete jogos foi Instantâneo Super estrela Nikita Kucherov.

Nesses 42 minutos, os Leafs estavam essencialmente empatados no cronômetro (21-22) e no placar (1-1). É assim que a neutralização se parece.

Com uma mão de TJ Brodie, Muzzin colocou os melhores jogadores de Tampa para trabalhar. Ele tornou difícil chegar à rede com aquele grande quadro de 1,80 m e mais de 100 quilos. Ele era físico, entregando 25 rebatidas na série de sete jogos. Ele também bloqueou 16 chutes.

Muzzin é o único defensor dos Leafs com esse conjunto de habilidades em particular – alto e musculoso e perfeitamente adequado para jogar hóquei nos playoffs.

É por isso que os Leafs decidiram não gastar seu dinheiro de reserva por lesão de longo prazo na última temporada, em meio a essas concussões, e arriscar não ter para esta pós-temporada – uma escolha que certamente não terá nesta temporada. (Mais sobre isso em um segundo.)

Muzzin também é extremamente valioso fora do gelo.

“Sua experiência e sua voz na sala e nos jogos, essa é outra área em que você o elimina e outras pessoas agora têm que dizer mais, abordar diferentes situações”, disse Keefe no início deste mês.

Muzzin sempre pode ajudar com os intangíveis. Ele permaneceu com a equipe no último mês e participou de algumas reuniões. Mas os Leafs estão perdendo sua presença no banco e no vestiário.

Keefe pode montar um esquadrão de seis homens perfeitamente decente sem Muzzin, algo assim quando Brodie retornar de uma lesão oblíqua em algumas semanas:

Rielly-Brodie
Giordano–Holl
Sandin–Liljegren

Um grupo assim pode ganhar uma rodada. Não quatro.

Os Leafs estavam relutantes em estressar Marc Giordano – e por um bom motivo. Ele não é apenas o defensor mais velho da liga, ele é o jogador mais velho da liga, ponto final, aos 39 anos. É pedir demais para ele dançar tango todas as noites nos playoffs neste momento de sua carreira.

justin holl tem jogado melhor ultimamente depois de um início de temporada difícil. Mas, idealmente, ele não está sendo convidado a duelar com talentos de elite noite após noite nos playoffs. Holl é mais adequado para um papel de terceiro par, com grandes responsabilidades de morte por penalidade. (Essa é outra área em que os Leafs sentirão falta de Muzzin.) Ele conseguiu fazer exatamente isso em um terceiro par com Giordano na última primavera.

Então há Rasmus Sandin e Timothy Liljegren.

Questionado sobre as possibilidades de troca após a notícia de Muzzin, Dubas destacou os dois jovens defensores e a expectativa de que ambos assumam responsabilidades crescentes nas próximas semanas e meses.

O primeiro passo para administrar sem Muzzin indefinidamente, disse Dubas, foi ver “o quanto (Sandin e Liljegren) podem administrar, e se eles podem, com o aumento da oportunidade, continuar a subir como cada um fez em suas respectivas estreias. para suas carreiras conosco.”

“O segundo passo”, continuou ele, “seria então identificar, mesmo que eles subam, se isso será suficiente para nos ajudar realmente a realizar o que queremos realizar, e então avaliar os negócios de mercado e partir daí.”

Esta é a chave.

A verdade é que mesmo as melhores versões possíveis de Sandin e Liljegren, nessa idade em particular, não preenchem o vazio de Muzzin.

Nem mesmo perto. Nós já sabemos disso.

A oportunidade de Sandin se apresentou brevemente depois que Muzzin se machucou inicialmente contra o Arizona. Rapidamente ficou claro que as quatro principais responsabilidades, ao lado de Holl em particular, eram demais para ele lidar.

Os Leafs reorganizaram seus pares de acordo.

Liljegren foi colocado no primeiro par imediatamente após retornar da cirurgia de hérnia no início deste mês.

No fim de semana ele foi substituído por um veterano Jordie Bennquem vai ficar ao lado Morgan Rielly atualmente neste par #1.

Liljegren vai ficar com seu amigo Sandin no terceiro par.

Em outras palavras, mesmo sem Muzzin e Brodie, os Leafs vão manter as coisas leves para Sandin e Liljegren.

Os Leafs não têm os ingredientes para fazer um par ideal para parar – para os playoffs – sem Muzzin ou alguma alternativa externa. Um combo Brodie-Holl é provavelmente a melhor solução interna possível, mas deixa Rielly sem um parceiro ideal – e, novamente, isso é pedir muito de Holl.

Um substituto para Muzzin deve resolver esse problema, seja ele interpretando Rielly, Brodie ou mesmo que não seja o ideal, Holl.

Os Leafs precisarão encontrar alguém melhor do que Holl e Giordano e mais pronto para combates de alto nível do que Sandin e Liljegren. Alguém que pode sobreviver em águas de elite em um playoff – vários playoffs.

A agenda de Muzzin garante essencialmente que eles terão que agir.

Não será reavaliado até o final de fevereiro. Em outras palavras, os Leafs não saberão se existe a possibilidade de seu retorno até dias antes do prazo de negociação de 3 de março. Isso significa que, ao contrário da temporada passada, Dubas não terá escolha quando se trata de gastar os dólares do limite de Muzzin.

Os Leafs não podem se dar ao luxo de deixar um lugar tão importante na escalação ao acaso.

Eles não têm escolha a não ser operar com a suposição de que Muzzin não retornará – o que lança ainda mais dúvidas sobre a possibilidade do retorno de Muzzin nesta temporada. Se eles gastassem seu dinheiro LTI, Muzzin (exceto outras lesões) não poderia voltar até os playoffs. E as chances de Muzzin perder a maior parte da temporada regular para retornar aos playoffs são praticamente nulas.

Vai levar alguma lavagem séria para encontrar um ajuste que possa ser alcançado.

Se o Capitais de Washington cair fora dos playoffs, eles estariam prontos para seguir em frente do acidentado Dmitry Orlov? Ele vai para a free agency no próximo verão, com limite de US$ 5,1 milhões, e se encaixa no protótipo do que os Leafs precisam para substituir Muzzin.

Assim como (mais ou menos) o defensor dos senadores Artem Zub. Ele está lesionado no momento, mas só alcançou US$ 2,5 milhões e deve atingir a agência livre irrestrita no próximo verão se Ottawa não assine primeiro.

É o gigante dos ilhéus Scott Mayfield bastante de uma atualização em Holl? Ele iria bem com um emparelhamento com Rielly. Então talvez Chicago Connor Murphyoutro gigantesco defensor destro que assinou para esta temporada e mais três depois ($ 4,4 milhões).

Os Leafs certamente prefeririam que qualquer jogador que adquirissem para substituir Muzzin tivesse um termo de contrato, mas, dadas as apostas da temporada, eles podem não ter o luxo de serem tão exigentes.

Com Muzzin na reserva de lesões de longo prazo, os Leafs têm muito espaço para contratar alguém.

A outra parte da equação: o que eles têm para negociar? Dubas estará livre para mover outra escolha de primeira rodada? Ele se separaria de Sandin ou Liljegren (talvez como parte de um pacote) se oferecesse à sua equipe uma atualização séria – com um prazo no acordo?

Ele mudaria Nick Robertson?

A notícia de que Muzzin pode não retornar nesta temporada não é inesperada. Mas isso faz tudo, menos garantir que os Leafs tenham que fazer algo para substituí-lo.

(Foto superior por Kevin Sousa/NHLI via Getty Images)

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