Maple Leafs homenageiam Borje Salming com emocionante cerimônia pré-jogo

TORONTO – Borje Salming era “O Rei” quando jogou pelo Toronto. Na noite de sábado, os Maple Leafs deram a Salming uma recepção real e extremamente emocional.

Salming, 71, que passou 16 de suas 17 temporadas na NHL patrulhando a linha azul de Toronto, foi diagnosticado com esclerose lateral amiotrófica (ELA) em julho e sua condição se deteriorou rapidamente. Uma doença progressiva do sistema nervoso, a ELA afeta as células do cérebro e da medula espinhal, resultando em uma perda de controle muscular. Salming revelou no mês passado que havia perdido a capacidade de falar.

A doença que ataca o corpo de Salming não diminuiu seu espírito – ou sua determinação, no entanto. A carreira condecorada de Salming no gelo, abrangendo 1.148 jogos com 787 pontos de 1973 a 1990, fez dele o primeiro jogador nascido na Suécia a entrar no Hockey Hall of Fame, com a classe de 1996. quando mais três jogadores suecos forem empossados, isso o trouxe de volta a Toronto, mesmo em meio a crescentes preocupações com a saúde.

Os Leafs não perderam a oportunidade de homenagear o líder defensivo da franquia em assistências (620) e pontos (760), sem falar em uma de suas estrelas mais queridas.

Antes de enfrentar o Vancouver Canucks, Toronto lançou um vídeo de homenagem destacando as muitas facetas da NHL de Salming e do sucesso internacional. Um Salming derrotado então foi para o gelo cercado por sua família e foi saudado por uma ovação de pé da multidão.

Em vez do capitão de cada equipe sair para o confronto cerimonial, ele nasceu na Suécia Olivier Ekman-Larsson e William Nylander que recebeu a ligação. Em uma jogada final, o técnico dos Leafs, Sheldon Keefe, criou uma equipe titular que incluía seis jogadores suecos do Toronto.

Foi a segunda vez em tantas noites que Salming foi reconhecido. Ele compartilhou um momento igualmente especial em Toronto na sexta-feira durante o jogo anual do Hall of Fame entre Toronto e Pittsburgh. Salming foi ajudado no gelo naquela noite pelo bom amigo e ex-companheiro de equipe Darryl Sittler, que caiu em lágrimas ao ver Salming aplaudido na arena.

Salming conheceu Sittler em setembro e disse que queria estar em Toronto neste fim de semana, que contaria com três homenageados nascidos na Suécia, Henrik e Daniel Sedin de Vancouver e Daniel Alfredsson de Ottawa.

Eles e outros suecos poderiam nunca ter tido uma carreira na NHL se não fosse pela perseverança inicial de Salming. Ele foi um pioneiro em todos os sentidos da palavra.

A retórica dos anos 1970 em torno dos jogadores de hóquei de ascendência escandinava era que eles eram muito moles para ter sucesso no jogo norte-americano. O estilo letal de Salming desafiou esse estereótipo com uma mistura única de fisicalidade, habilidade e tenacidade para bloquear tiros. Isso também o tornou um alvo popular para outros jogadores.

Mas Salming nunca recuaria de uma briga. O mesmo vale para a ELA.

“Eles estavam tentando intimidá-lo”, disse Sittler à ESPN no sábado sobre a atenção que Salming recebeu. “Tentaram abusar dele fisicamente nos jogos e expulsá-lo. Mas Borje, com sua disposição, sua coragem, seu caráter, continuou sua carreira de 20 anos na Liga Nacional de Hóquei. Agora, com esse desafio de ELA e seu físico condição, de alguma forma ele novamente mostrou a mim e aos meus outros companheiros de equipe e aos torcedores que ele é quem ele é, este é o Borje Salming. O fato de ele estar aqui fala de todas essas características que ele tem como pessoa.